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首颗在金星轨道内运行的小行星被发现

美国加州理工学院日前发表公报说,该校研究团队利用设在帕洛马天文台的巡天相机“兹维基瞬态观测设备(ZTF)”,在太阳系内发现首颗完全在金星轨道内运行的小行星。

这颗被命名为“2020 AV2”的小行星直径约1至3公里,绕太阳系公转轨道呈椭圆形,相对于太阳系平面倾角约15度,公转周期约151个地球日。其运行轨道始终处于金星轨道内,在近日点时非常接近水星轨道。

加州理工学院物理学教授、美国航天局喷气推进实验室科学家汤姆·普林斯表示,这颗小行星可能因为与太阳系内的行星碰撞而坠入金星轨道。与人类探测器经常通过绕行行星加速的“引力弹弓”效应相反,这颗小行星恰恰在“邂逅”太阳系行星过程中失去能量。

加州理工学院红外线过程分析研究中心执行主任乔治·赫卢认为,这颗小行星一定是从太阳系较远的位置飞向金星。未来若要脱离现有轨道,这颗小行星唯一的途径是在重力作用下与水星或金星碰撞而被抛出轨道,但如果发生这种状况,它极有可能在碰撞过程中坠毁。

这颗小行星属于太阳系内被命名为“阿迪娜”的一类小行星。阿迪娜小行星是指运行轨道完全在地球公转轨道内的小行星。由于阿迪娜小行星的运行轨道离太阳很近,其观测窗口仅处于日出前和日落后的短暂时间内。